Stervormige kern is troef van Aalst

Schepen voor Lokale en Sociale Economie, Foren en Landbouw Katrien Beulens

Schepen voor Lokale en Sociale Economie, Foren en Landbouw Katrien Beulens

Wie aan het Oost-Vlaamse Aalst denkt, zal de stad allicht meteen associëren met carnaval. Maar Aalst is uiteraard meer dan zotskappen. Er werden tal van inspanningen gedaan om het centrum te verfraaien. Een goede mix van handelszaken en horeca zorgt voor een stevige koopbinding en sterke regionaal stedelijke uitstraling. Er zijn natuurlijk enkele zorgenkinderen.

Het centrum van de stad heeft een winkelaanbod van 58.415 m². Maar er kwamen kapers op de kust, zoals langs de Gentsesteenweg en Vijfhuizen (ruim 17.000 m²), Brusselsesteenweg (circa 8.000 m²), R41 Ring Oost (6.000 m²). En in volle ontwikkeling aan de linkeroever van de Dender is een retailpark van 15.000 m² op de oude site van Tragel in ontwikkeling waar onder meer Aldi, Blokker, Leen Bakker en mogelijk ook Decathlon worden verwacht naast woongelegenheden en de nieuwe basketbaltempel van Aalstar Okapi.

Bedreiging?
Of de extra winkelruimte op de Tragel-site geen bedreiging is voor het centrum? Toch niet, zo is schepen voor Lokale en Sociale Economie, Foren en Landbouw Katrien Beulens (CD&V) ervan overtuigd. “Het zou voor de handel in de kern geen probleem mogen zijn”, zegt ze. “En als de Tragel delokalisaties met zich meebrengt, zal het gaan om zaken die nu al gevestigd zijn aan de rand. Ik zie er geen uit de kern verhuizen.” Freek Van Neck, voorzitter van Unizo Aalst is het met dit laatste volledig eens. “Er wordt momenteel aan een studie gewerkt waarbij de insteek is om klanten van de Tragel naar het centrum te lokken, wat al wandelend of fietsend heel goed mogelijk zou zijn.”

Superleuke winkels
Het winkelhart werd altijd aanzien als een stervorm met de Grote Markt en met de aantakkende winkelstraten Nieuw-, Katte-, Lange Zout- en Molenstraat. Maar steeds meer vreesde men dat het hart zou evolueren naar een V-vorm van Kattestraat, Grote Markt en Nieuwstraat. (Niet te vergeten is de winkelgaanderij Pieter Van Aelst die 27 handelszaken telt en een verbinding vormt tussen de Kattestraat en de Nieuwstraat. Een V-vorm? Katrien Beulens ziet het niet gebeuren. “U moet maar eens kijken hoe de Molenstraat zich opnieuw sterk aan het invullen is, vaak met superleuke winkels. Ook daar is er een zeer actieve handelsvereniging die heel wat initiatieven neemt. Winkelstraten moeten echt inzetten op beleving.”

Wat brengt de toekomst?
De sterktes van Aalst? Katrien Beulens: “Als centrumstad biedt Aalst zeker een toekomst aan de detailhandel, zeker als er iets extra valt te beleven.” Freek Van Neck: “De ligging tussen Brussel en Gent. Onze bereikbaarheid. De vele verenigingen. Onze samenhorigheid.” Of de koopbinding en het bedieningsgebied dan geen sterkte zijn? “Zeker”, weet Van Neck. “Maar dat gebied zou groter kunnen, zodat mensen uit pakweg Wetteren liever naar Aalst komen dan Gent.”
De zwaktes? Van Neck: “Misschien is de leegstand dat en moet de kern wat inkrimpen.” Katrien Beulens: “Misschien hebben we nog last van een perceptie van: ‘Het is maar Aalst, hé!’ We sukkelen nog wat met een beeld uit het verleden. Maar het is wel sterk aan het verbeteren.”

Meer weten over Aalst? Vraag dan een abonnement aan op RetailUpdate Magazine via info@retailupdate.be met de vermelding ‘Aalst’.