“Tegengewicht bieden aan ‘fast fashion’”

Ellen Kegels, zaakvoerder van LN Knits

Ellen Kegels, zaakvoerder van LN Knits

Knitwearcollecties op basis van natuurlijke materialen aanbieden: daar draait het om bij LN Knits. Zaakvoerder Ellen Kegels ziet haar bedrijf intussen ook sterk internationaal groeien, maar blijft sterk inzetten op het sociale aspect. “Fair trade is een belangrijke pijler van ons verhaal.”

HOE BENT U DESTIJDS MET LNKNITS BEGONNEN?
Kegels: “Ik ben op mijn vijftiende mutsjes beginnen haken, omdat ik destijds nogal een fervent snowboardster was. In de snowboardsubcultuur was het niet meer dan normaal dat je zelf je eigen hoofdband en muts haakte. Dertien jaar geleden ben ik mijn eigen ‘headwear’ beginnen maken. Omdat ik aan dat handwerk zo verknocht raakte, ben ik ook mutsjes gaan maken voor vrienden en familie. Tijdens mijn studies heb ik elke winter mutsen gehaakt op bestelling. Zo is LN BEANIES geboren. Het eerste jaar maakte ik dertig mutsjes, om tijdens mijn laatste jaar communicatiewetenschappen aan zo’n 300 mutsen te zitten op 3 à 4 maanden tijd. Ik heb gedurende die zes jaar, elke euro op een aparte bankrekening gezet om een startkapitaal te vergaren voor het geval ik iets groter met LN BEANIES wilde doen. Dat is later ook gebeurd.”

WAARVOOR STAAT LN KNITS PRECIES?
Kegels: “De ‘LN’ in LN KNITS staat letterlijk voor Ellen. Ik vind het belangrijk om zelf het gezicht van mijn merk te zijn. Zo wordt het een pak humaner en weten mensen wie ik ben en waarvoor ik sta. LN KNITS is een ‘fairfashion knitwear’-label, ontworpen in Antwerpen en handgemaakt in Peru. We zijn meer dan een breigoedlabel, ik zie dit ook als een levensfilosofie. We willen tegengewicht bieden aan de ‘fast fashion’ waarbij arbeiders in mensonterende omstandigheden moeten werken en waarbij kledingstukken beschouwd worden als wegwerpitems.”

VANWAAR DE KEUZE OM UW PRODUCTEN MET DE HAND TE LATEN MAKEN IN PERU?
Kegels: “Ik tracht mijn labels te onderscheiden door ze onder meer te linken aan een sociaal project. Voor LN Beanies heb ik met Belgische oma’s gewerkt die mijn mutsen wilden maken. Voor hen is dat een manier om uit hun sociaal isolement te komen en een centje bij te verdienen. Voor LN Andes ben ik via vzw Solid International in contact gekomen met de vrouwen van Ayacucho in Peru. Dat zijn veelal tienermoeders die door het breien een stabiel inkomen hebben. Intussen wordt onze volledige collectie (LN Beanies en LN Andes) in Peru vervaardigd. Naast de keuze om te werken met de sociale projecten die gevestigd zijn in Peru, is het uiteraard ook het homeland van de alpaca’s, het materiaal waaruit de collecties zijn vervaardigd.”

HOE BELANGRIJK IS ‘FAIR TRADE’ VOOR U?
Kegels: “Het is een belangrijke pijler in mijn verhaal. LN Knits gaat in alle opzichten voor duurzaamheid. We willen eerlijke producten creëren en de vrouwen in Peru hiervoor een eerlijk loon betalen. In onze drie ateliers (in Ayacucho, Lima en Puno) werken driehonderd vrouwen, onder hen ook heel wat tienermoeders. Zo wil ik mensen die het moeilijk hebben, helpen. Sinds kort hebben we ook een fairtrade kookboek gelanceerd en hebben we een Peruaanse fairtrade superfoodlijn op de markt gebracht. We willen steeds meer evolueren naar een totaal duurzaam en fairtrade-concept.”

UW PRODUCTEN WORDEN VERKOCHT IN 25 WINKELS. HOE ZIJN DIE GEOGRAFISCH VERDEELD?
Kegels: “We hebben zo’n 25 winkels in België, waarbij het merendeel zich in Vlaanderen situeert. Naast de winkels in België, hebben we ook een shop in Zwitserland en Italië die LN KNITS verkopen. Ook in Japan zijn we vertegenwoordigd in een zevental verkooppunten.
Export wordt steeds belangrijker. We hebben sinds vorig jaar een agent in Japan en de onderhandelingen met een Chinese partner zijn in volle gang. We hopen binnenkort ons fairtradeverhaal in China te kunnen brengen.”

HOE GROOT IS DE MEERWAARDE VAN DE EIGEN WINKEL IN ANTWERPEN?
Kegels: “De #lnknitsflagshipstore vormt een grote meerwaarde. We hebben een heel trouw cliënteel, maar merken dat een vast winkelpunt naast de webshop nog steeds belangrijk blijft. Mensen willen de producten graag in het echt zien en voelen.”